산업디자인 또는 미술, 건축 전공자이거나 이 분야에 관심 있는 사람이라면 들어보았을 이름이 있다. 디자인 역사상 가장 많이 등장하고 잘 알려진 인물 ‘윌리엄 모리스’이다. 18세기 영국에서 시작된 산업혁명과 프랑스 시민혁명은 사회의 모든 분야에서 인간 생활을 완전히 변화시킬 만큼 발전하였고, 공업생산과 기계 생산에 의한 제품들이 대량 생산되었다. 이런 변화의 물결은 미술계에도 영향을 끼치며 새로운 사상과 양식을 추구하는 운동이 국가별로 시작되었다. 19세기 말 대표적 미술 운동으로 영국의 ‘미술공예운동’과 프랑스를 중심으로 한 ‘아르누보’가 있다.

19세기 영국은 세계에서 처음으로 산업혁명을 경험하며 여러 가지 사회적 문제와 모순이 중첩되어 있었다. 당시 영국은 산업혁명의 선두국가답게 역사상 최전성기를 누리고 있었지만  다른 한편으로는 부의 불평등, 산업화에 따른 제품 질의 저하, 그리고 도시화에 따른 생활환경의 피폐 등 사회적 문제가 드러나고 있었다. 따라서 당시의 많은 지식인과 예술가들은 그러한 현실에서 문화적 위기감을 느끼고 비판적 견해를 보였다. 그러한 현실에 대한 지식인과 예술가들의 반응은 다음 몇 가지 방식으로 나타났다. 자본주의를 부정하고 사회주의자가 되거나, 아니면 산업화를 거부하고 전통주의자로 돌아서거나, 현실로부터 등을 돌린 채 예술의 세계로 몰입하거나 하는 경향들이 바로 그것이었다.  

윌리엄 모리스는 당시의 지식인 중에서 가장 대표적인 인물로서 대량생산에 적합하도록 만들어진 공산품들이 심미성을 잃고 조약 해진 것을 보고 이러한 기계 만능주의가 결국은 생활 속의 미를 파괴할 것이라 우려하였다. 대량생산으로 인해 디자인과 품질이 저하되어 값싸고 질 나쁜 제품들을 비판하며 아름다움을 회복시키기 위해 중세 ‘수공예’ 정신을 강조, 공예 개혁을 주장하였다. 이러한 운동은 일상에서 접하는 섬유에서부터 실내디자인, 공예, 가구, 문자, 인쇄 등 여러 분야에서 나타났다. 이는 1860년대부터 시작하여 건축가와 공예가들의 큰 호응을 받았으며, 1880년대에는 1882년의 ‘센추리 길드’, 1884년의 ‘아트위키즈 길드’와 ‘아츠 앤드 크렙츠 전람 협회’ 와 같은 조직도 결성되었다.

모리스는 중세의 길드와 고딕 형식에서 새로운 양식을 찾아 수공예의 혁신을 추구하였으며 예술과 공예를 분리하지 않고 통합할 것을 주장하였다. 기계 주의에 대항하는 미술공예운동은 작업하는 사람은 일반 대중을 위해서 작업해야 하고, 즐거움을 느끼고 직접 손으로 만드는 것으로서 아름다움을 창조해야 하며 예술을 통해 사회를 구원해야 한다고 보았다. 모리스가 남긴 중요한 이념의 하나는 바로 ‘예술의 민주화’이다. 다음과 같은 그의 말은 이러한 사상을 분명하게 드러내고 있다. “나는 소수를 위한 교육이나 소수를 위한 자유를 원하지 않는 것처럼 소수를 위한 예술도 더더욱 원치 않는다.” 이것을 바탕으로 생활용품들을 아름다운 예술품 수준으로 만들어냈다. 일상용품의 디자인과 품질을 향상시켜 실용적인 제품들로 만들어 내긴 했지만, 이들의 작품은 기계 생산보다 가격도 비싸고 개인 고객을 위한 맞춤 생산 방식이기에 결국 일반 대중보다는 소수의 상류층을 위한 것이 되었다. 

윌리엄 모리스의 이러한 모순점에 대해 아놀드 하우저는 복고주의, 엘리트주의, 그리고 기계의 부정, 이 세 가지에 있다고 지적한다. 산업혁명 이후의 사회적 현실과 사회생활 속에서의 예술의 기능을 제대로 파악하면서도 현실적이라기보다는 중세적 미에 대한 이상향이 있었다. ‘예술의 민주화’를 외치며 대중을 위하여 창조된 예술적 공예품에 대한 필요성을 이야기하지만 결국 소수의 상류층에게만 허용되는 물건들을 만들어낸다. 그는 예술이 노동에서, 실제적인 기능에서 나온다고 지적했지만, 가장 중요하고 실제적인 생산수단인 기계보다는 수공예적인 방식을 고수한다. 결국 전통주의 가치관에서 자신도 완전하게 벗어나지는 못하였다. 

이러한 공예 운동은 산업주의에 등을 돌리고 기계의 가능성을 낮게 평가했다는 점에서 시대적인 흐름을 역행한듯하나, 그의 영향으로 추진된 ‘미술공예운동(The Arts and Crafts Movement)’은 최초의 디자인운동으로 아르누보운동, 바우하우스 형성에  영향을 주었으며 근대 디자인 운동의 출발점이 되었다.